F5不给客户做选择题

2020-11-25 17:35:50

Vanessa.WANG?

当提及F5 Networks这家公司的时候,你的第一反应是什么?“那是家做负载均衡的厂商。”这个标签太过于显著,以致于大多数人在谈及这家已经成立了24年的公司时仍然会将“负载均衡”这四个字脱口而出。


“这是F5最大的成功,也是最大的‘失败’”。F5 大中华区首席技术官吴静涛给出了这样的答案。他回忆起多年前互联网不甚发达的时候,说到:“93、94年时,我当时所在的公司通过电脑来制作卡通动画,那时候所使用的设备都是数十万一台的SGI工作站,几十上百台的机器放在一起做集群,这就是那个年代以网络为主导做的分布式计算。”


而之后的数年,随着互联网的快速发展,企业对于负载均衡的需求变得非常强烈,F5推出的BIG-IP产品也应运而生。从96年成立,到99年在纳斯达克上市,F5仅仅用了三年时间。



当时钟走到了2020年,现在的F5正在专注于什么呢?


或许,“负载均衡”这个答案放在这里仍然说的过去,哪怕“负载均衡”早已升级为了“应用交付控制器”或是其他各种名词,但其核心的关注点——应用,并没有太大的变化。



从负载均衡到应用交付再到“一揽子”解决方案


“大概是在2008年左右,大量客户的需求已经不仅仅停留在负载均衡方面,他们更关注应用交付这一更为整体的需求。F5将安全、快速、高可用等特性整合在一起,形成应用交付这一理念。”吴静涛在回忆F5在“上一个大周期”中所做的事情时候总结道。


F5既是这个理念的定义者,又是这个理念中最领先的执行者。


在吴静涛看来,从负载均衡这一单一功能品类转向一个由多产品组合的方案过程中,F5既扮演了一个布道者,同时也成为了一个市场赢家。对此他不无自豪的谈到了F5为客户直接创造巨大价值的双活数据中心架构:“当年许多大型行业客户所采用的两地三中心架构,通常由主数据中心,同城备份中心,异地灾备中心构成,而在实际正常使用过程中,只有主数据中心被启用。当采用F5双活架构后,可以直接提高客户一倍的ROI,这几乎成为了后续两地三中心建设的实施标准。”


近年来,IT业界的整合之风愈演愈烈,诸如以AWS和VMware为代表的公有云和私有云企业都开始进入了大型产品与方案整合的架构式作业中,只要客户愿意,供应商甚至可以提供从上到下“一揽子”的解决方案。



有“纵”就要有“横”


谈及业界的整合趋势,吴静涛将其称作纵向整合,而对于F5来说,要做的则是横向整合。


“面对这种IT行业的变革,F5也要思考自身的发展空间。我们看到,无论是VMware或是AWS,他们都是从一个有积累的、最擅长的点去构架自己的产品线,然后实现一个纵向的结构扩展。同样的,F5也要从自身最擅长的领域去扩展,只不过F5选择了横向扩展的思路。”吴静涛对此谈到。


F5开始考虑从用户后端的数据中心到中间的链路、再到末端内容的分发的全过程中,用户可能在哪些环节遇到问题?是否可以将产品和技术部署到相应的节点去解决相应的问题,从而最终解决整个链条上用户面临的挑战。


该如何理解这种横向扩展为用户带来的价值?吴静涛对此举了一个生动的例子:“我们都知道软件开发是一个系统工程,但具体到不同分工的人身上,其局限性非常明显。代码开发人员最重要的是理解需求方的业务逻辑,但在交付过程中还要面对使用环境与用户数量等外部因素带来的包括弹性(可用性)、安全、性能等其他需求。这对于绝大多数开发人员来说,是不可能面面俱到的。同时,面对如今的多云环境,可视化也是一个非常重要的需求,此外,AIOps以及自动化等等也在许多用户的考量之中。”在吴静涛看来,这就是F5的价值所在。



不给客户做选择题 


从一行行代码构建的应用,到数据中心里诸如服务器、存储、网络等部件,再通过浩瀚的广域网连接到终端客户的智能手机上,要经过无数次信息的传送。这其中可能涉及到了几十大类技术,上百家厂商数千个产品。


这让人不由得想起数十年前的市场,我们买肉要去一个摊位,买菜要去另一个摊位,买海鲜则又是一个摊位……而大型综合超市的出现解决了这个问题,如果我们愿意,可以一站式购齐所需要的物资。


“如今那些领先的云服务提供商可以为客户提供丰富的云计算资源,这从一定程度上来说方便了客户,由单一供应商提供的产品解决方案通常来说出问题的概率是相对低的。”当然,这不禁让人联想起过去许多年来讨论的供应商锁定的问题。


应用安全与上述系统面临着同样的问题,其组成复杂、环节越多越容易出现问题,最好的方式可能又回到了“一揽子”解决方案上。

但吴静涛认为F5更多时候展现的则是一种“您请便”的态度。


正如大家所熟知的一样,得益于F5在应用交付领域的领导地位,其产品不仅有着庞大的市场占有率,还有着广泛的兼容性。客户当然可以同时选择由其他供应商提供的产品来与F5的产品一同构建多样性的组合,从而打通整个链条。


吴静涛对此笑言道:“我在F5内部还有一个职务是首席‘道歉官’,因为大型客户的系统设计通常会比较复杂,难免会出一些故障。我作为技术负责人经常要和客户就这些问题进行沟通,帮助客户梳理解决问题。在这一长期的过程中,客户也积累了对于F5的信任,甚至有越来越多的客户倾向于将功能组件集中通过F5的产品解决方案去实现。”


在吴静涛看来,“越用越多,越用越好”是F5能够持续赢得客户口碑的决定性因素。“坦率的说,在由不同功能构建的分布式架构中,我不敢说是否真的有客户将F5所有功能组件都用全了。但我可以负责任的说,随着很多用户启用F5功能组件的数量持续提升,他们对于相应环节的可视化也在逐步提升。”


这就涉及到了另一个话题,F5通过iRules技术构建的脚本语言搭配其快速log技术,可以以每秒数十万笔log的高性能将信息传输给后端的大数据平台,再由AI技术做出判断,去变更相应的F5功能组件配置,从而实现自动化的运维。



你用或者不用,F5都在那里


在今天,全球有超过4亿个应用在使用着F5的服务。对于现有的客户来说,为实现新的功能而引入新的供应商组件无疑是增加了一个环节。如果F5的产品与解决方案中已涵盖了类似功能,那么有什么理由要拒绝它呢?


在过去的两年中,F5接连收购了NGINXShape,巩固了自身在应用交付以及应用安全等细分领域的竞争力,也让F5在面对客户时有了更多的底气。“当一些友商仍然在向客户兜售概念的时候,F5的产品已经在客户的环境中得到了应用。正因为如此,F5才更深刻的认识到基于云的AI、分析和编排仍有很长的路要走,这也是F5未来的发展愿景。”吴静涛在访谈的最后说道。


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